“China está apostando por la IA e invirtiendo en IA y desplegando la IA a una escala que ningún otro país está haciendo”, dice Abishur Prakash, autor de libros sobre el efecto de la inteligencia artificial (IA) en la geopolítica.

A medida que se aceleran los desarrollos en IA, algunos en los EE. UU. temen que la capacidad del poderoso gobierno central de China para reunir datos y verter recursos en el campo los impulse.  El país ha anunciado miles de millones en fondos para nuevas empresas, ha lanzado programas para atraer a investigadores del extranjero y recientemente racionalizó sus políticas de datos.

Ha anunciado robots de lectura de noticias y una estrategia basada en inteligencia artificial para las relaciones exteriores . Quizás lo más alarmante para los Estados Unidos son sus esfuerzos por incorporarlo a sus fuerzas armadas .

En los últimos años, Washington endureció la supervisión de las inversiones chinas, prohibió a las empresas estadounidenses hacer negocios con ciertas compañías chinas y aumentó el enjuiciamiento penal por presunto robo de tecnología .

“Lo que está haciendo la administración Trump es una señal … Estados Unidos sabe que su poder geopolítico será redefinido y reconfigurado en esta época”, dijo Prakash, que trabaja en el Centro para Innovar el Futuro con sede en Toronto.

Estos desarrollos se producen en medio de la tensión política entre las dos naciones. Sin embargo, algunos analistas temen que la respuesta de los Estados Unidos sea contraproducente, argumentando que cortar el acceso a los microchips de los Estados Unidos, por ejemplo, simplemente podría acelerar los esfuerzos chinos para desarrollar sus propias alternativas.

El gobierno de Trump ha impuesto aranceles a productos chinos por valor de miles de millones de dólares: represalias por prácticas “injustas” que, según dice, están destinadas a dar a China una ventaja en el campo.

La Casa Blanca también presionó a las universidades para que revisen sus relaciones con socios chinos y amenazó con restringir las visas de estudiantes. Incluso se dice que busca reglas contra ciertas inversiones estadounidenses en China, una vez casi impensables en los Estados Unidos de libre mercado. Las acciones tienen como objetivo preservar el liderazgo de los Estados Unidos en tecnologías que se espera que determinen el poder económico y militar para las generaciones venideras.

“Que China crecerá para ser una economía tan grande como la nuestra puede ser inevitable; que ayudamos a su estrategia mercantilista a través del libre comercio y la inversión abierta en nuestro sector tecnológico es una opción”, escribieron funcionarios del Departamento de Defensa de Estados Unidos en un informe de 2018 ampliamente citado .

Avances de China

Mientras Estados Unidos y China compiten por capitalizar los avances en el aprendizaje automático, el reconocimiento facial y otras formas de inteligencia artificial, Tom Mitchell tiene un asiento en primera fila. El profesor de informática fundó el primer centro de investigación de inteligencia artificial del mundo en Carnegie Mellon en los Estados Unidos. Desde 2018, también se desempeñó como científico jefe en Squirrel, una compañía líder de tutoría en China. Afirma que Estados Unidos tiene más experiencia en la creación de empresas tecnológicas, pero China puede tener la ventaja cuando se trata de aplicaciones de IA que dependen de grandes conjuntos de datos, y señala el campo médico como un ejemplo.

“En los Estados Unidos hemos tenido registros médicos electrónicos durante más de 20 años, pero aún no hemos reunido todos los registros en el país para ejecutar algoritmos de aprendizaje automático”. Comenta que Estados Unidos ha sido inhibido por preocupaciones de privacidad, así como por una industria fracturada y con fines de lucro. “En China, es una situación diferente. Si el gobierno decide que va a tener registros médicos electrónicos en todo el país… simplemente sucederá”. El profesor Mitchell, que está trabajando en el uso de la inteligencia artificial para mejorar la educación, dice que trabajar tanto en Estados Unidos como en China lo coloca en la mejor posición para inventar y aplicar tecnología de vanguardia. Pero ese tipo de colaboración transfronteriza enfrenta un escrutinio creciente, dadas las crecientes tensiones políticas.

Escalar de nuevo

El año pasado, la inversión china en los EE. UU. Cayó a $ 4.8 mil millones su nivel más bajo desde 2011, mientras que la inversión estadounidense en China bajó de $ 14 mil millones a $ 13 mil millones, según el informe anual del Grupo Rhodium. Según se informa, las empresas chinas de alto perfil, como el gigante de seguros Anbang y Sinovation Ventures de Kai-Fu Lee, vendieron o redujeron las operaciones de EE. UU., Mientras que Huawei y ZTE de China sufrieron graves pérdidas después de estar sujetas a prohibiciones estadounidenses. 

En los círculos académicos de Estados Unidos, las universidades están reconsiderando sus lazos con China, mientras que las empresas estadounidenses que hacen negocios en China también se han vuelto más cautelosas.

Prakash, que trabaja con empresas emergentes, empresas tecnológicas y gobiernos en cuestiones de inteligencia artificial, dice que mientras muchas empresas occidentales continúan buscando oportunidades en China, las tensiones actuales han cambiado las discusiones.

“La geopolítica ahora está al frente y al centro de todos ellos”, dice. “Se ven obligados a decir, oye, estamos ubicados en Silicon Valley, estamos vendiendo a parte de Asia y ahora, a medida que se desarrolla esta guerra tecnológica, necesitamos entender qué es posible, qué podemos hacer, cuáles son nuestras opciones”. “